半路出家的菜鳥醫師,兩年內拿下諾貝爾獎

扭轉命運的胰島素

實驗室老闆麥克勞德見研究結果愈來愈令人滿意,開始加派人手幫助班廷及貝斯特,其中生化專家寇立普在純化胰臟萃取物方面貢獻很大,讓同分量的藥物發揮的效果愈來愈強。

班廷一方面急著解決所有關於蘭氏小島細胞的問題,一方面又被自己於現實中欠缺的技術困住,僅能仰賴實驗室老闆麥克勞德或寇立普的經驗和學識。當寇立普一度宣稱自己已經突破萃取技術障礙、準備要脫離團隊時,班廷完全無法忍受寇立普企圖奪走這塊心頭肉,憤怒地將寇立普打倒在地。雖然最終所有研究者都留下來了,但班廷後來透露,當時他的壓力大到不行,每晚幾乎都是靠著飲用高濃度酒精才能入眠。

1922年年初,一位瘦到只剩下皮包骨的12歲小男孩接受蘭氏小島萃取液的注射,小男孩血糖開始下降,並奇蹟似地恢復。由於這被稱為「神秘藥物」的蘭氏小島萃取液還沒個稱呼,麥克勞德決定將其命名為「insulin」,因為「insulin」就是拉丁文之中的「小島」,我們熟悉的「胰島素」因而正式誕生。

過去缺乏胰島素的糖尿病患者只能坐以待斃,痛苦幾個星期後即昏迷、死亡。胰島素出現後,糖尿病不再是個不治之症。在確定胰島素能夠有效地降低血糖後,多倫多大學與廠商密切合作,讓胰島素迅速普及到全世界。

創下史上最快獲得諾貝爾獎的紀錄

拋棄一切全心投入研究的班廷於1923年因發現胰島素而獲得諾貝爾獎,從研究開始到獲獎僅有短短兩年時間,創下史上最快獲得諾貝爾獎的紀錄。不過呢,這個諾貝爾獎背後還有點小插曲:與班廷一同獲獎的,不是最初與他工作的貝斯特,而是實驗室老闆麥克勞德。

所以在得知獲選為諾貝爾獎得主的那一刻,班廷並不是高興地手舞足蹈,而是氣得七竅生煙。畢竟在班廷心中總覺得麥克勞德是在掠奪功勞,而非實質上參與實驗的人,頂多只是講幾句話編派事務而已。憤怒的班廷揚言要拒絕領獎,但周遭的朋友勸班廷為祖國加拿大想一想,那可是頭一遭有加拿大人領到諾貝爾獎啊!

為了加拿大科學發展著想,班廷最後還是接受了諾貝爾獎,但班廷宣布他會將一半獎金分給貝斯特,並提醒眾人,他會永遠與貝斯特共享這項因發明胰島素而領受的諾貝爾獎。實驗室老闆麥克勞德依樣畫葫蘆,宣布他要將一半獎金分給對萃取純化胰島素有功的寇立普,用行動展示,胰島素是他們四個人的共同成就。

胰島素徹底改變了糖尿病的命運,讓患者不再只是坐以待斃。即使班廷和貝斯特擁有胰島素的專利,但是並沒有打算從中獲利,他們將胰島素交給廠商大量生產,完全沒有收取專利費用,讓胰島素能夠以更便宜、更快速的方式,幫助到全世界的病人,扭轉一個原本必死無疑的疾病。因此,班廷的生日11月14日被訂為世界糖尿病日,讓人類永遠記得這位不顧一切實現夢想的科學家!

[1] 班廷,Sir Frederick Grant Banting,1891年11月14日-1941年2月21日。
[2] 麥克勞德,John James Richard Macleod,1876年9月6日-1935年3月16日。
[3] 貝斯特,Charles Herbert Best,1899年2月27日-1978年3月31日。

作者簡介_劉育志

劉育志,1978年生,是外科醫師也是網路宅。對於人性、心理、行為與歷史有許多的好奇。於《皇冠雜誌》與《蘋果日報》撰寫專欄,並與白映俞醫師一同經營《好奇頻道》。

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