吃維生素C可治療感冒?連諾貝爾獎得主都答錯的問題

來源:Colin Dunn@flickr, CC BY 2.0

維生素C 可以預防或治療感冒嗎?這是一個困擾醫界幾十年的問題,如果拿這個問題去問醫師,可能得到模稜兩可或完全相反的答案,這可算是跨世紀重大醫學爭議之一。

大師的假說

維生素C可以預防或治療感冒的緣起,不是因為某個科學觀察,也不是因為某個醫學試驗,而是因為這個理論來自一位極具影響力的科學大師。這位大師名叫萊納斯.卡爾.鮑林(LinusCarl Pauling,1901年至1994年),他是史上唯二獲得兩個不同領域諾貝爾獎的科學家(另一位是獲得化學獎與物理獎的居禮夫人),這兩個獎分別是1954年的化學獎(其研究的放射線晶體顯像技術促成基因雙螺旋構造的發現)與1962年的和平獎(反對核子擴散)。鮑林曾被《英國新科學家週刊》評為人類有史以來二十位最傑出的科學家之一,而與牛頓、居禮夫人、愛因斯坦等人齊名。

在科學界發現維生素C的抗氧化作用之後,接近晚年的鮑林認為感冒發炎引起的氧化作用會傷害組織引起症狀,維生素C應該可以對抗這些氧化作用並治療或預防感冒。鮑林將這些想法寫成《維生素C與普通感冒》(Vitamin C and the Common Cold)一書,並於1970年出版。書中認為每天服用1公克以上維生素C可以預防感冒,當年這本書還被評為美國的最佳科普圖書。

毀譽參半的假說

鮑林本身並沒有任何醫學背景,他這種純粹推論而缺乏實證的說法,自然招來醫界的激烈抨擊。許多人批評他應該只管自己比較懂的化學,不要隨便撈過界做不適當的建議。

鮑林無視這些批評,1986年出版的《如何活得更久、覺得更好》(How to Live Longer and Feel Better)書中,仍然提倡維生素C養生術。所以,路透社報導鮑林逝世時,用「他是本世紀備受尊敬並備受嘲弄的一位科學家」來描述他的一生。

想來,無論國內外都有把諾貝爾獎得主無限權威化的現象。如果筆者宣稱維生素B可以幫助對抗感冒,大概沒人理會,因為筆者缺乏諾貝爾獎的光環。但是,說不定這是真的呢?

互相矛盾的研究結果

再怎麼權威,鮑林假說還是要通過科學研究的考驗才算數,所以有很多研究試圖去驗證其真實性。奇怪的是,大約一半的研究說維生素C有效,另外一半則說沒效,讓大家丈二金剛摸不著頭緒。

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