「矽膠廚具」看起來跟塑膠沒兩樣,可以耐高溫嗎?科學家出來說真話了…

「矽膠廚具」看起來跟塑膠沒兩樣,可以耐高溫嗎?科學家出來說真話了…

我越來越常看到矽膠製造的廚房用具,例如刮刀和烤刷。但令人驚訝的是,有些烤盤和馬芬蛋糕烤模,外觀和觸感都像橡膠(rubber),它們為何能夠承受高達 260℃的高溫?其中有什麼奧祕? 

關於這其中的奧祕,凱薩大帝可能會說:所有橡膠可區分為三大類。或者,用更現代一點的說法:不是所有稱為「橡膠」的東西,都能夠用於烹飪食物。 

我換個方式解釋。橡膠基本上有三種,來自三種不同類型的物質:天然橡膠(natural rubber),來自膠乳(latex),為熱帶巴西橡膠樹的樹汁;第二種是化工廠製造的人造橡膠(synthetic rubber);第三種是化工廠製造的矽膠。後面二者都是由化學家發明,希望能模仿天然橡膠的一些特性,並改善其他性質。 

名為氯丁橡膠(neoprene)的人造橡膠,首先於 1931 年由杜邦公司(DuPont)推出。1940 年代以後,奇異電子(General Electric)和道康寧公司(Dow Corning)開始製造種類繁多的矽膠產品。這兩種人造的橡膠承襲了天然「橡膠」的名號,1770 年英國化學家兼牧師喬瑟夫.普利斯理(Joseph Priestley)發現橡膠能擦拭掉鉛筆的筆跡時,將它命名為橡皮擦(rubber)。 

遺憾的是,近來一提到矽膠,人們根深柢固的印象就是整型手術的植入物。實際上,矽膠包含種類廣泛的化學化合物,擁有千百種用途。在烹飪領域,法國Silpat玻璃纖維強化矽膠烤盤墊,自 1982 年推出後,就一直為專業廚房使用。但各種矽膠廚具直到近年才打入美國市場,並經過美國食品暨藥物管理局重複接觸測試核准。今天不僅是烤盤墊,連整個烤盤都是矽膠製造。 

在我進一步說明之前,必須先釐清幾個名詞,因為矽膠(silicone)和矽(silicon)經常被人誤用。 

矽(silicon,字尾沒有 e)為一種化學元素,是地球上存量僅次於氧的元素。這種又硬又脆的灰色物質,是最不適合作為蛋糕烤盤的材質,更別說用來隆乳。不過,矽是一種半導體,作為電腦和數百種電子設備的「晶片」和微處理機,具有極大價值,因此加州聖荷西一帶的高科技區域才會被稱為「矽谷」。 

另一方面,矽膠則是化學化合物,和天然及人造橡膠一樣都是聚合物。也就是說,它們的分子由較小分子連接成的數千條長鏈所組成。矽膠分子擁有矽和氧原子交疊而成的骨幹,會和各種碳和氫原子連接。依據分子鏈的長度和連接的原子團性質,矽膠可以是液體(用於煞車油和水性殺蟲噴霧)、膠體(隆乳植入物)、油脂(潤滑劑和唇膏)或彈性體,像是傻瓜黏土、彈力球、冰箱門的墊圈以及廚房用具。 

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