為什麼在醫師眼裡,鼻涕和痰液其實是「好東西」

吃香喝辣可讓感冒快點好?

感冒是一種最常騷擾人們的疾病,因為目前並沒有對抗病毒的特效藥,所以間接導致出現許多號稱可以治療感冒的偏方。其中一個常聽到的說法是,吃香喝辣可以促進鼻涕或痰液排出,所以可幫助感冒痊癒。但又有一種說法,認為感冒必須避免辛辣食物,以免「火氣」太盛。這兩種互相矛盾的說法中,到底哪一種正確?

感冒的鼻涕與痰液

感冒時,呼吸道會出現一些鼻涕與痰液,令人覺得不舒服。許多人於是直覺地認為那些都是「壞東西」,愈快把它們清掉愈好。吃香喝辣也會引起呼吸道分泌物增加,像不習慣吃生魚片的人,吃到「哇沙米」都會眼淚鼻水直流。辛辣的東西既然會促進呼吸道出現分泌物,於是有人推論它們也可以把「壞東西」清掉,進而加速感冒痊癒。民間流傳的感冒偏方,很多都是這類重口味的刺激性食物,例如食醋、生薑、辣椒、蔥蒜等。

鼻涕與痰液是「好東西」

事實上,鼻涕與痰液都不是「壞東西」。如果沒有它們,感冒會很難痊癒。當我們的呼吸道碰到「不良事物」時,會分泌一些黏稠的東西把它們包起來,並加強呼吸道表面的纖毛運動,以排出異物。感冒所伴隨的呼吸道發炎現象,就是一種必須處理的「不良事物」,痰液與鼻涕的功用在於幫助清除這些病毒、細菌、發炎產物與壞死細胞等廢物。

吃香喝辣雖然也可以刺激呼吸道製造這類分泌物,而且大概也可以促進纖毛運動,但這跟感冒痊癒完全是兩回事。只要呼吸道裡面有不正常的東西,不管那是病毒、細菌,還是過度辛辣的食物或空氣,呼吸道分泌都會增加,纖毛運動也會加速。

很多人也認為,必須用力把鼻涕擤出來,疾病才會比較快好。事實上,除非引起嚴重鼻塞,有沒有擤鼻涕並無所謂。痰液也是如此,它們會被呼吸道纖毛的動作逐漸排除。例外的是體質比較弱的病患,例如嬰幼兒、老人、神經肌肉疾病病患,他們無法有效咳嗽排痰。此時適度地拍痰以加速排出呼吸道廢物,對他們的疾病康復可能有益。

喝雞湯的研究

多年前有位醫藥記者問我對一個網路傳言的意見,該封電子郵件說美國西奈山醫院曾將健康的男女分成3組,每組各15人,讓他們分別喝下冷水、熱水和雞湯。結果,喝雞湯的一組在鼻黏膜測試上,最快將黏液排出呼吸器官。所以建議感冒時應該喝大量雞湯,而且雞湯中要加入大量胡椒、辣咖哩粉和大蒜,讓眼淚、鼻涕直流,並達到袪痰效果。

當時查了那一篇1978年刊出的研究報告,發現該研究說喝熱雞湯與熱水5分鐘以後,可以加速纖毛運動與鼻腔黏液排除的速度,但30分鐘以後這種效應隨即消失,而且冷水會降低黏液移動速度(圖)。可見黏液排除速度的決定因素是冷熱刺激,並非雞湯。

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